Cacao : bienfaits, posologie, contre-indications

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Le cacao est un arbre originaire des régions tropicales de l'Amérique et de l'Afrique. L'arbre de cacao peut atteindre jusqu'à 8 mètres de hauteur dans les conditions naturelles, mais est souvent maintenu à une taille inférieure dans les plantations pour faciliter la récolte. Les fruits, ou cabosses, qui poussent directement sur le tronc et les branches, contiennent les précieuses graines connues sous le nom de fèves de cacao. Les fèves sont séchées, torréfiées et broyées pour obtenir un chocolat non sucré riche en matières grasses. Ce produit est ensuite pressé et alcalinisé pour produire de la poudre de cacao, qui est mélangée avec du sucre, du beurre de cacao, et parfois du lait, pour former finalement le chocolat. Historiquement, le cacao était un élément crucial dans les cultures mésoaméricaines comme les Mayas et les Aztèques, utilisé non seulement comme nourriture mais aussi comme monnaie et offrande rituelle. Le cacao est reconnu pour ses propriétés thérapeutiques depuis des siècles, notamment pour son utilisation dans le traitement des troubles de l'humeur et comme stimulant. Les fèves de cacao sont riches en composés bioactifs, notamment des polyphénols comme les flavonoïdes (catéchines, épicatéchines), des tanins et des alcaloïdes comme la théobromine (1 à 4%) ou la caféine (0,07 à 0,36%). Ces composés sont connus pour leurs puissantes propriétés antioxydantes et leur capacité à améliorer la santé cardiovasculaire et le bien-être général. Traditionnellement, le cacao était utilisé par les peuples indigènes pour améliorer l'énergie et la vitalité. Dans l'utilisation moderne, le cacao est étudié pour ses effets bénéfiques potentiels sur la pression sanguine, la gestion du stress et comme protecteur contre les maladies cardiovasculaires.

Nom(s) scientifique(s)

Theobroma cacao

Famille ou groupe : 

Phytosubstances

Principes actifs :

Caféine

Catéchines

Théobromine


Propriétés


Antioxydant

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Les flavanols du cacao, tels que la catéchine et l'épicatéchine, contribuent à son puissant effet antioxydant. Ces composés réduisent l'oxydation des lipoprotéines de basse densité (LDL), un facteur de risque des maladies cardiovasculaires, en neutralisant les radicaux libres nocifs dans l'organisme.


Cardiovasculaires

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Le cacao possède des propriétés stimulantes cardiaques, vasodilatatrices et diurétiques grâce à la théobromine, qui a un dixième de l'activité cardiaque de la caféine. Les flavanols du cacao, comme l'épicatéchine, améliorent la vasodilatation en augmentant le monoxyde d'azote (NO) circulant, ce qui favorise la dilatation des artères et améliore la microcirculation. Cette activation du NO entraîne une meilleure réactivité vasculaire et une augmentation de la réponse à la dilatation médiée par le flux, essentielle pour la santé cardiovasculaire. Les flavanols réduisent également l'activation des plaquettes et modifient la production de cytokines pro-inflammatoires, ce qui peut diminuer le risque de maladies cardiovasculaires.

Usages associés

Maladies cardiovasculaires

Hypotenseur

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Les flavanols du cacao ont démontré une capacité à réduire la pression artérielle systolique et diastolique. Une revue Cochrane de 2012 a analysé 20 études impliquant 856 adultes principalement en bonne santé, révélant qu'un supplément de chocolat enrichi en flavanols pendant 2 à 18 semaines réduit la pression artérielle systolique moyenne de 2,77 mmHg et la pression diastolique moyenne de 2,20 mmHg. Ces effets sont observés dans divers groupes, y compris chez les personnes normotendues avec une légère hypercholestérolémie et chez les patients hypertendus. En outre, des essais cliniques ont montré que la consommation régulière de cacao peut améliorer d'autres facteurs de risque cardiovasculaire, comme les lipides sériques et la fonction vasculaire. Par exemple, une étude contrôlée en double aveugle a trouvé que la consommation quotidienne de 100 g de chocolat noir, contenant environ 500 mg de polyphénols, pendant 15 jours réduit la pression diastolique, améliore la dilatation médiée par le flux et augmente la sensibilité à l'insuline chez les patients nouvellement diagnostiqués avec de l'hypertension essentielle. Ces bienfaits sont attribués à l'effet antioxydant des flavanols et à l'augmentation de la synthèse de l'oxyde nitrique, qui améliore la fonction endothéliale et réduit la résistance à l'insuline.

Usages associés

Hypertension artérielle

Neurologique

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Le cacao stimule le système nerveux central, et des recherches préliminaires suggèrent que les flavanols du cacao pourraient améliorer certaines mesures de la fonction cognitive chez les adultes de plus de 60 ans présentant une légère déficience de mémoire sans signes de démence. Les mécanismes proposés incluent une augmentation du flux sanguin cérébral et de la perfusion en raison de la vasodilatation, une réduction du stress oxydatif, une amélioration du contrôle glycémique, et des effets sur les voies de signalisation intracellulaire dans le cerveau. L'épicatéchine, un constituant du cacao, induirait l'angiogenèse et la neurogenèse dans le cerveau. En outre, l'épicatéchine et la catéchine, protègent les membranes cellulaires de la neurotoxicité induite par la protéine bêta-amyloïde, suggérant des effets neuroprotecteur. Une étude sur des rats a démontré que l'administration quotidienne d'un extrait polyphénolique de cacao améliore les déficits cognitifs liés à l'âge, les niveaux de dopamine libre urinaire et la longévité.

Usages associés

Performances cognitives

Antiagrégants plaquettaires/Anticoagulant

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Les études d'intervention diététique chez les humains et les animaux montrent que les aliments et boissons riches en flavanols, comme le cacao, peuvent réduire la réactivité des plaquettes et améliorer la fonction vasculaire. Les flavanols et les procyanidines du cacao inhibent l'activation plaquettaire et ont un effet semblable à l'aspirine sur l'hémostase primaire peu après la consommation. Une étude contrôlée a démontré que la consommation régulière de chocolat noir diminue significativement l'agrégation plaquettaire induite par le collagène, en modifiant potentiellement la synthèse des éicosanoïdes.


Effet dermatologique

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Les extraits de cacao sont utilisés dans les produits dermatologiques pour leurs effets bénéfiques sur la peau, notamment contre le vieillissement. Des études montrent que les polyphénols de cacao améliorent les signes du vieillissement comme les rides, la rugosité et l'élasticité de la peau. Ils inhibent également l'activation de la cyclooxygénase-2 et la production de médiateurs inflammatoires, tout en augmentant le flux sanguin dermique. La consommation régulière de cacao enrichi en flavanols renforce la résistance de la peau à l'érythème induit par les UV et réduit la perte d'eau transépidermique, améliorant ainsi l'hydratation et la densité de la peau.

Usages associés

Rides

Effet humeur

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Le cacao contient de la phényléthylamine et de la tyramine, des stimulants qui modulent l'humeur, ainsi que des méthylxanthines comme la caféine et la théobromine, qui agissent sur l'éveil et le bien-être. Les composés comme l'N-oléoyléthanolamine, liés à l'anandamide (le "chimique du bonheur interne"), pourraient activer les récepteurs cannabinoïdes, bien que leur concentration dans le cacao soit trop faible pour des effets centraux notables. Une étude a montré que la consommation quotidienne de 500 mg de polyphénols de cacao pendant 30 jours améliore significativement le calme et la satisfaction, suggérant que le cacao pourrait contribuer à réduire le stress par ses effets sur l'humeur et le bien-être général.

Usages associés

Équilibre émotionnel


Indications

Méthodologie de notation

Approbation de l'EFSA.

Plusieurs essais cliniques (> 2) randomisés contrôlés avec double aveugle, incluant un nombre significatif de patients (>100) avec des conclusions constamment positives pour l'indication.

Plusieurs essais cliniques (> 2) randomisés contrôlés avec double aveugle, et incluant un nombre significatif de patients (>100) avec des conclusions positives pour l'indication.

Une ou plusieurs études randomisées ou plusieurs cohortes ou études épidémiologiques avec des conclusions positives pour l'indication.

Des études cliniques existent mais sont non contrôlées, avec des conclusions qui peuvent être positives ou contradictoires.

Absence d'études cliniques à date pouvant démontrer l'indication.


Maladies cardiovasculaires
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Les études cliniques et méta-analyses révèlent l'efficacité des flavanols de cacao dans la gestion des maladies cardiovasculaires. Une étude clinique importante sur des adultes sans maladie cardiovasculaire a montré que la prise quotidienne d'un extrait de cacao spécifique, contenant 500 mg de flavanols dont 80 mg d'épicatéchines, pendant environ 3,5 ans réduit de 27% le risque de décès lié à une maladie cardiovasculaire, sans toutefois réduire le risque d'événements cardiovasculaires majeurs ou la mortalité globale. En 2023, la FDA a approuvé une allégation de santé qualifiée indiquant que des preuves scientifiques très limitées suggèrent que les flavanols de cacao dans la poudre de cacao à haute teneur en flavanols, pour les produits contenant au moins 4% de flavanols de cacao naturellement conservés, peuvent réduire le risque de maladie cardiovasculaire. De plus, des méta-analyses ont montré que la consommation de cacao améliore significativement la dilatation médiée par le flux et réduit la pression artérielle systolique et diastolique. Des revues systématiques récentes ont également trouvé que le cacao améliore les marqueurs de la fonction vasculaire, la résistance à l'insuline, et les niveaux de cholestérol, confirmant l'impact bénéfique du cacao sur la santé cardiovasculaire grâce à ses effets antihypertenseurs, anti-inflammatoires et antioxydants. L'EFSA (European Food Safety Authority) a évalué les allégations de santé concernant les flavanols de cacao. Dans son opinion scientifique, l'EFSA reconnaît que les flavanols de cacao aident à maintenir l'élasticité des vaisseaux sanguins, ce qui contribue à une bonne circulation sanguine, à condition de consommer au moins 168 mg de cacao par jour donnant au moins 88 mg de flavonols de cacao.

Posologie

posologiePar voie orale

posologie168 mg

formulationextrait titré


Hypertension artérielle
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Les recherches cliniques montrent que la consommation quotidienne de chocolat ou de cacao contenant 25 à 1080 mg de flavonoïdes réduit modestement la pression artérielle chez les patients hypertensifs. Des méta-analyses indiquent qu'une consommation quotidienne de chocolat noir disponible commercialement ou de produits de cacao enrichis en flavanols pendant 2 à 8 semaines diminue la pression artérielle systolique d'environ 4 mmHg et la pression artérielle diastolique d'environ 2 mmHg chez les patients hypertensifs par rapport aux produits témoins avec de faibles niveaux de flavanols ou sans flavanols. Cette réduction de la pression artérielle semble plus marquée chez les individus hypertensifs ou pré-hypertensifs par rapport aux individus normotensifs. La consommation de cacao pourrait également réduire le risque de développer une hypertension chez les patients normotensifs.

Posologie

posologiePar voie orale

posologie168 - 1080 mg

formulationextrait titré


Performances cognitives
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Les recherches sur les effets du cacao sur le déclin cognitif montrent des résultats mitigés. Bien que certaines études n'aient pas trouvé d'effet significatif du cacao ou du chocolat sur la cognition lors d'une administration chronique, d'autres recherches suggèrent des bénéfices potentiels, en particulier liés à l'amélioration du flux sanguin cérébral et de l'activité cérébrale spécifique à certaines régions. Par exemple, des études cliniques indiquent que la consommation de chocolat noir riche en flavanols peut améliorer la sensibilité au contraste visuel, la mémoire spatiale, et réduire le temps nécessaire pour détecter le mouvement chez les jeunes adultes en bonne santé. D'autres travaux suggèrent une amélioration modeste de certaines fonctions cognitives chez les adultes de plus de 60 ans après la consommation subchronique de doses variées de cacao.

Posologie

posologiePar voie orale

posologie45 mg

formulationextrait titré


Rides
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Des recherches cliniques préliminaires sur des adultes avec une peau vieillissante montrent des améliorations notables des rides fines, des dommages causés par le soleil et de l'élasticité de la peau après la prise quotidienne d'un produit contenant de l'extrait de cacao et d'autres nutriments, associé à une crème au tazarotène sur 90 jours. De plus, boire une boisson cacaotée riche en flavanols pendant 24 semaines a amélioré la profondeur des rides et l'élasticité de la peau. Les flavanols de cacao contribuent également à la photoprotection endogène, améliorent la circulation sanguine dermique et influencent positivement l'élasticité et la texture de la peau.

Posologie

posologiePar voie orale

posologie100 mg

formulationextrait titré


Équilibre émotionnel
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Le chocolat est réputé pour ses divers effets psychologiques, notamment l'amélioration de l'éveil, la stimulation du bien-être et de l'euphorie, ainsi que la création d'envies. Ces impacts sont partiellement attribués aux propriétés sensorielles du chocolat, telles que son goût, son odeur et sa texture, ainsi qu'à des substances pharmacologiquement actives comme la tyramine et la phényléthylamine, qui peuvent moduler l'humeur en influençant la neurotransmission dopaminergique et noradrénergique. Les études suggèrent également que les flavanols du cacao peuvent améliorer le calme et la satisfaction, contribuant à un meilleur équilibre émotionnel lorsqu'ils sont consommés régulièrement.

Posologie

posologiePar voie orale

posologie500 mg

formulationextrait titré


Dosage de sécurité

Adulte : 168 mg (extrait standardisé)

La consommation de cacao est considérée comme sûre lorsqu'elle est utilisée de manière appropriée par voie orale. Cependant, le cacao contient naturellement de la caféine, et des doses de plus de 400 mg de caféine par jour peuvent être dangereuses. Les études suggèrent qu'une dose efficace de chocolat noir est d'environ 40 à 100 g ou de 15 à 30 g de poudre de cacao, fournissant environ 200 à 500 mg de polyphénols, avec des effets bénéfiques plus probables à partir de l'utilisation de poudre de cacao ou de chocolat noir contenant plus de 60% de cacao. A noter que, parfois, l'extrait de cacao est normalisé à 10 % de théobromine. L'Autorité européenne de sécurité des aliments (EFSA) a conclu qu'une consommation journalière de 200 mg de flavanols de cacao provenant de sources alimentaires telles que le cacao et le chocolat noir ne pose pas de problème de sécurité pour les adultes en bonne santé.


Plantes ou autres actifs

Cacao : interaction forte

Les polyphénols présents dans le cacao peuvent réduire l'absorption du fer, avec une boisson au cacao contenant 100 à 400 mg de polyphénols totaux par portion ayant été démontrée pour réduire l'absorption du fer d'environ 70 %. Il est donc recommandé de ne pas consommer de cacao en même temps que des aliments riches en fer ou des suppléments de fer pour éviter une réduction de l'absorption du fer.

Précautions

Enfant : utiliser avec prudence

Les données sur la posologie de cacao chez les enfants sont limitées. Il est recommandé de consulter un professionnel de la santé avant de donner du cacao en quantité médicinale aux enfants, en particulier aux enfants de moins de 2 ans. Les enfants devraient éviter les doses élevées de cacao en raison de la teneur en caféine et en métaux lourds.

Femme enceinte : utiliser avec prudence

La consommation de cacao est probablement sans danger lorsqu'elle est utilisée oralement en quantité modérée. Cependant, la teneur en caféine du cacao doit être étroitement surveillée pendant la grossesse pour s'assurer d'une consommation modérée. Les doses allant jusqu'à 300 mg par jour peuvent être consommées sans risque accru pour la grossesse.

Femme allaitante : utiliser avec prudence

La consommation de cacao est probablement sans danger lorsqu'elle est utilisée en quantité modérée ou dans les quantités couramment trouvées dans les aliments. Cependant, la teneur en caféine du cacao doit être étroitement surveillée pendant l'allaitement. Une consommation modérée de cacao entraînerait probablement une très faible exposition à la caféine pour le nourrisson allaité.